科学家展开 VERTICO 计画,观察星系如何消亡

浏览量:226 2020-07-27 点赞:599

科学家展开 VERTICO 计画,观察星系如何消亡

宇宙中有些星系正在凋零消亡,它们失去孕育新生恆星的能力,基于某些天文学家尚未确定的因素。科学家为此正在调查附近的室女座星系团,并提出一些阻止新星形成的可能性。

星系在宇宙中所处的位置、它们与周围环境(如:星际介质)如何相互作用等因素,会对它们形成恆星的能力产生重大影响,但所谓的「环境」究竟如何决定一个星系的生死,仍然是谜。

由加拿大麦克马斯特大学天体物理学家 Toby Brown 领导的团队,为此正在执行 VERTICO(Virgo Environment Traced in Carbon Monoxide survey)计画──将包含成千上百个星系的室女座星系团(Virgo Cluster)选为研究目标,利用阿塔卡玛大型毫米及次毫米波阵列(ALMA)绘製其中 51 个星系的高分辨率分子氢(製造新恆星的燃料)图像。

星团是宇宙中庞大而极端的结构,其中巨大引力会加速星系移动速度(通常达到每秒数千公里),并加热星系之间的等离子体使其发出 X 射线,看着这些星系与周围环境强烈相互作用,可以帮助科学家理解是什幺原因导致某些星系逐渐凋零。

一个原因是冲压力剥离(ram pressure stripping)。当星系穿越在星系际气体中时,冲压力会迅速剥离星系的恆星际气体,包括形成恆星的燃料,当一个星系无法孕育新生恆星,就会逐渐成为死亡物体;另一原因则是星团高温会阻止气体冷却凝结,导致星系中气体因不断形成恆星而消耗,最后材料不够了,星系无可避免也走向死亡——有点像饿死。

由于不同的作用机制都会留下独特的线索,利用 ALMA 收集大样本数据,科学家将能更準确揭露一个星系如何死亡。

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